Uma menina que morreu há cerca de 90 mil anos, com pelo menos 13 anos de idade, era metade neandertal e metade denisovana, segundo a análise genômica de um osso descoberto em uma caverna na Sibéria.

É o primeiro induvíduo antigo cujos pais pertenciam a grupos humanos distintos identificado por cientistas. Os resultados foram publicados na Nature em 22 de agosto.

A equipe, liderada pela paleogeneticista Viviane Slon e Svante Pääbo, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva, em Leipzig, Alemanha, conduziu a análise do genoma em um único fragmento ósseo recuperado da caverna Denisova, nas Montanhas Altai, na Rússia. Esta caverna empresta seu nome aos ‘Denisovans’, um grupo de humanos extintos identificados pela primeira vez com base em seqüências de DNA da ponta de um osso de um dedo descoberto em 2008. A região de Altai, e a caverna especificamente, também abrigavam Neandertais.

Dados os padrões de variação genética nos seres humanos antigos e modernos, os cientistas já sabiam que os denisovanos e os neandertais devem ter se reproduzido entre si e, com o Homo sapiens. Mas ninguém havia encontrado a prole de primeira geração de tais pares.

Revelação dos ancestrais

Carinhosamente chamado de Denny pela equipe, o indivíduo neandertal-denisovano foi descoberto há vários anos, quando examinavam uma coleção de mais de 2.000 fragmentos de ossos não identificados.

Através da datação por radiocarbono, em 2016, a equipe determinou que o osso pertencia a um hominídeo fêmea que viveu há mais de 50.000 anos e, uma análise genética subsequente o colocou há aproximadamente 90.000 anos.

Eles então sequenciaram o DNA mitocondrial (herdado da mãe) do espécime e compararam esses dados com sequências de outros humanos antigos. Esta análise mostrou que o DNA mitocondrial do espécime veio de um neandertal.

Mas isso foi apenas metade da herança, deixando a identidade do pai e a ancestralidade mais ampla do indivíduo desconhecida.

No último estudo, a equipe procurou obter uma compreensão mais clara da ancestralidade do espécime, sequenciando seu genoma e comparando a variação em seu DNA com a de outros três hominídeos – um Neanderthal e um Denisovan, ambos encontrados na Caverna Denisova, e um moderno. Cerca de 40% dos fragmentos de DNA da amostra combinavam com o DNA neandertal – mas outros 40% correspondiam ao Denisovan. Ao sequenciar os cromossomos sexuais, os pesquisadores também determinaram que o fragmento veio de uma fêmea, e a espessura do osso sugeriu que ela tinha pelo menos 13 anos de idade.

Os resultados demonstram de maneira convincente que o espécime é de fato um híbrido de primeira geração, diz Kelley Harris, um geneticista de população da Universidade de Washington em Seattle que estudou a hibridação entre humanos primitivos e neandertais. Skoglund concorda: “É um caso muito claro”, diz ele.

Harris diz que os encontros sexuais entre neandertais e denisovanos podem ter sido bastante comuns. “O número de ossos Denisovan puros que foram encontrados eu posso contar em uma mão”, diz ela – então o fato de que um híbrido já foi descoberto sugere que essa prole poderia ter sido generalizada. Isso levanta outra questão interessante: se os neandertais e os denisovanos se emparelhavam frequentemente, por que as duas populações de hominídeos permaneceram geneticamente distintas por centenas de milhares de anos? Harris sugere que os descendentes de Neanderthal-Denisovan poderiam ter sido inférteis ou biologicamente incapazes, impedindo que as duas espécies se fundissem.

Os casais de Neanderthal-Denisovan também poderiam ter algumas vantagens, mesmo que houvesse outros custos , diz Chris Stringer, paleoantropólogo do Museu de História Natural de Londres. Os neandertais e os denisovanos eram menos diversificados geneticamente do que os humanos modernos e, portanto, o cruzamento pode ter fornecido uma maneira de “completar” seus genomas com um pouco de variação genética extra, diz ele. A maioria dos restos neandertais foi encontrada em toda a Eurásia Ocidental, enquanto os Denisovans foram descobertos apenas em sua caverna epônima siberiana.

Mas, às vezes, as populações neandertais poderiam ter viajado do oeste da Eurásia para a Sibéria, ou vice-versa. Com base na variação no genoma do espécime, a equipe deduziu que a mãe de Neanderthal de Denny estava mais relacionada a um espécime de Neanderthal encontrado a milhares de quilômetros de distância, na Croácia, do que a outro encontrado a menos de 1 metro de distância na mesma caverna.

Diante disso, reforça Pääbo, é de se imaginar que a miscigenação entre neandertais e denisovans era mais frequente do que se pensava, esses dois grupos distintos de hominídeos podem não ter tido muitas oportunidades de se encontrarem, mas quando se encontraram devem ter se cruzado frequentemente, muito mais do que pensávamos antes.

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