Cientistas da Baylor College em Houston desenvolveram o implante cerebral que permite cegos “enxergarem” letras reconhecendo o seu formato. 

Imagine a alegria de uma pessoa que não pode enxergar passar a ver as cores do mundo? Enxergar o rosto da pessoa que tanto amam? Estamos cada vez mais perto disso acontecer, mas ainda há muitos passos a serem dados. 

Como funciona o implante que permite ver, sem os olhos 

Os pesquisadores da Baylor College querem devolver o sentido da visão para aqueles que não o tem. Mas eles não são os primeiros cientistas a buscarem uma solução para este desafio da medicina. Porém a solução por eles apresentada deixa a gente mais perto desse grande avanço. 

O  novo dispositivo funciona captando informação de uma câmera ligada a eletrodos implantados no cérebro. 

Os pacientes, participantes do experimento, conseguiram perceber os contornos das formas das letras graças a sequência de pulsos elétricos enviados ao cérebro. Eles afirmaram que visualizaram pontos brilhantes ou linhas formando palavras, como se estivessem observando alguém escrevendo no céu. 

O que tem de novo no implante que permite ver letras?

Mas qual a diferença desse novo dispositivo para as tecnologias já existentes?  A inovação é que cada eletrodo é tratado como um pixel. Você talvez esteja se perguntando o que é um pixel, bem gás nobre vamos entender! Um pixel é o menor ponto que forma uma imagem digital, ou seja, uma imagem é formada por um conjunto de pixels.

O implante cerebral que permite cegos "enxergarem" letras
O pixel é o menor ponto que forma uma imagem digital

Um dos autores do estudo, Michael Beauchamp, afirmou que “ao invés de tentar construir imagens à partir de diversos pontos de luz, nós mapeamos contornos.” E onde os cientistas buscaram inspiração para isso? 

Na ideia de uma letra sendo desenhada na palma da mão de uma pessoa. Quando fechamos os nossos olhos e alguém desenha uma letra na nossa mão somos capazes de identificá-la pelo contorno, certo?  Os sinais são recebidos pelo cérebro, através dos eletrodos implantados, permite que e o contorno seja visualizado.

 A comunidade científica  acredita que o novo dispositivo terá um alto impacto na vida de pessoas cegas ou com limitações visuais de diversos níveis.  A possibilidade de detectar a forma de um membro da família e assim identificá-lo não apenas pela voz, ou a possibilidade de transitar sozinho pela cidade em que vive devolveria a autonomia e independência para estas pessoas. 

Quais os próximos passos para o implante cerebral? 

O desenvolvimento do implante cerebral que permite cegos enxergarem ainda está nos estágios iniciais e isso se deve ao fato do cérebro ser um órgão extremamente complexo. 

Os eletrodos foram implantados no córtex visual primário, região que apresentam bilhões de neurônios. No experimento realizado estimulou-se um pequeno número de neurônios. Portanto um próximo passo importante é trabalhar com neuroengenharia para estimular um número maior de neurônios. 

O objetivo é desenvolver uma rede com milhares de eletrodos permitindo estimulações mais precisas no córtex visual primário. E aqui a inteligência artificial também será importante. Para os processos de estimulação neuronal serão utilizados algoritmos que permitirão a pessoas cegas receberem informação visual útil. 

Veja também o nosso texto sobre a Inteligência Artificial na descoberta de medicamentos contra a Covid-19.

Você quando for médico quer trabalhar pesquisando tecnologia de ponta? Me conta nos comentários! 

Acesse o artigo original em inglês.

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